Mar 12 2013

Colaboración con El País: La batalla sanitaria contra los refrescos azucarados

Colaboración con el País:

Refrescos Durante mucho tiempo, las sociedades occidentales han restringido la percepción de la “comida basura” a aquello que se comía y contenía una elevada proporción de azúcares, grasas, sal y/o calorías. En esta categoría, por tanto, se encasillaban a las hamburguesas, las pizzas, las patatas fritas, los dulces… Los refrescos azucarados, sin embargo, solían escapar de esta desagradable visión e, incluso, determinadas marcas asociaban (y siguen asociando) su consumo con la felicidad y la juventud. Así, mientras tomar hamburguesas o pizzas todos los días podía verse como una aberración alimentaria, tomar refrescos diariamente como si se tratara de agua no resultaba, a los ojos de la sociedad, tan dramático.

De esta forma, mientras se tomaban diversas medidas políticas y sanitarias dirigidas principalmente a reducir el consumo de comida basura (mediante impuestos adicionales o con campañas informativas sobre las consecuencias para la salud de su ingesta excesiva), las bebidas azucaradas a menudo quedaban libres de este estigma (No siempre. Por ejemplo, en España en el año 2010, se aplicó una ley para restringir la venta de bollería y refrescos en los colegios). No obstante, esta percepción de la sociedad sobre los refrescos azucarados está cambiando drásticamente y en muy poco tiempo.

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Mar 11 2013

Prostituyendo facultades de medicina

Heel homeopatíaLa situación de las universidades es que cada vez más preocupante debido a los continuos recortes impuestos desde el Gobierno: disminución o eliminación de becas, presupuestos menguantes, despidos de personal, subida de tasas, menor financiación de proyectos de investigación… Ante este panorama, los responsables de las universidades y facultades de medicina tienen que hacer encaje de bolillos para tratar de minimizar, en lo posible, las consecuencias de las políticas de austeridad.

Presionados por esta agobiante situación, la comunidad universitaria está tratando de potenciar aquello llamado “transferencia del conocimiento”. Es decir, crear vínculos con empresas o fomentar la creación de empresas por parte de los propios profesores con el objetivo de llevar al mundo real los conocimientos y técnicas obtenidos en el laboratorio y desarrollar así patentes y nuevos productos. Durante toda su historia, la Universidad española ha vivido a espaldas de la industria, centrada en la docencia y en la investigación, pero apartada de las aplicaciones prácticas que su I+D pudiera generar (no es casualidad que España ande a la cola de Europa en patentes). Ahora parece que esa mentalidad está cambiando, lo cual es un buen primer paso para que la Universidad se convierta en un motor de desarrollo económico, al tiempo que aprovecha para sanear un poco sus cuentas, mientras, eso sí, mantenga su independencia.

Una de las opciones para facilitar esta transferencia del conocimiento entre Universidad e industria son las Cátedras de Empresa, establecidas como vínculos duraderos en los que ambos se aprovechen de lo que cada uno tiene que ofrecer (y la propia empresa financia dicha cátedra). Hasta ahí todo bien. El problema llega cuando, con la excusa de la transferencia del conocimiento, lo que en realidad  ocurre es una auténtica transferencia del desconocimiento y la prostitución del prestigio universitario al mejor postor. En los Simpsons reflejan muy bien esta situación en una escuela:

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Mar 06 2013

Colaboración con El País: La conspiración del cáncer inducido

Colaboración con El País:

ChávezEl presidente de Venezuela, Hugo Chávez, falleció ayer debido a las complicaciones asociadas al cáncer que afrontaba desde hace más de año y medio. Poco tiempo antes de su muerte, el político Nicolás Maduro desató la polémica al afirmar lo siguiente en una conferencia sobre su delicado estado de salud:

Nosotros no tenemos ninguna duda y llegará el momento indicado de que se pueda conformar una junta médica que confirme que él (Chávez) fue atacado. Buscaron el punto para dañar la salud de nuestro comandante. Tendrá que ser investigado por una comisión especial. Ya tenemos pistas y llegará el momento de realizar estas investigaciones.

No es la primera vez que un político anuncia, públicamente y sin margen para malentendidos, que los enemigos de su patria han intentado atentar contra la vida de un mandatario de las más diversas maneras. Este miedo, desde luego, no carece de cierta justificación. Es bien conocido que Estados Unidos ha participado, en multitud de ocasiones, en derrocar a gobiernos sudamericanos, lo que también incluía el asesinato de sus dirigentes. El ejemplo actual más representativo es Fidel Castro, Estados Unidos intentó asesinarle en centenares de ocasiones y algunos de esos intentos están perfectamente documentados. ¿Tenía razón Maduro para presentar esas acusaciones? ¿Qué dice la medicina al respecto?

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Mar 04 2013

Las vacunas: víctimas de su propio éxito

La ignorancia no es la única razón que mueve a los padres a rechazar la vacunación de sus hijos. El gran éxito que han tenido las vacunas desde su implantación en la erradicación o en la disminución brutal de muchas enfermedades infecciosas ha sido, paradójicamente, una de las razones por las que ahora algunos padres se niegan a acercar la jeringuilla a sus pequeñines. Estas personas ya no ven a niños paralizados por la polio, a infantes muertos por el sarampión o a jóvenes con la piel destrozada por la viruela. Para ellos, estas enfermedades son invisibles y forman parte del pasado, sin tan siquiera plantearse cuál ha sido la razón de que esto sea así.

Sencillamente, no ven los estragos de estas enfermedades infecciosas y por eso no son conscientes de su verdadera peligrosidad. Creen que lo mejor es que lo pasen naturalmente porque así se estimularán sus defensas (con la manida expresión: “lo natural es siempre mejor”) sin tener en cuenta que lo más natural antes de la era de las vacunas era que millones de personas murieran o quedasen afectadas de por vida por las enfermedades infecciosas. Sin duda, las condiciones higiénicas y alimentarias han mejorado desde entonces (y eso también ha limitado la magnitud de las enfermedades infecciosas), pero las vacunas han sido clave en su drástica disminución. Y, por eso, en lugares donde la vacunación no llega (como algunas zonas de África) se pueden seguir viendo muertes por enfermedades (como la polio) que son hoy ninguneadas por muchos en el primer mundo.

Cuando Estados Unidos pasó por la peor epidemia de polio en toda su historia (57.628 casos), en el año 1952, la población estaba tan aterrorizada por esta enfermedad que sólo 6 años después de que se descubriera la vacuna, los casos de polio se redujeron a tan sólo 161 y poco tiempo después prácticamente se erradicó en este país. Se realizaron masivas campañas de vacunación y la población se concienció totalmente con este problema de salud pública. Incluso los descubridores de las vacunas de la poliomielitis, el Dr. Jonas Salk y Albert Sabin, fueron considerados héroes nacionales.  ¿Qué dirían hoy esos padres si vieran lo que están haciendo algunos de sus hijos y nietos cuándo se niegan vacunar a su prole de esta misma enfermedad y otras muchas?

En la siguiente infografía puede apreciarse muy bien qué ha supuesto para la población el surgimiento de las vacunas contra las enfermedades infecciosas (son cifras de Estados Unidos, pero en España los datos serían similares):

Vacunas y enfermedades infecciosas

Sería genial disponer también de datos epidemiológicos de cómo también han ido aumentando los movimientos antivacunas en ese tiempo.

Visto en: Cómo las vacunas han cambiado nuestro mundo en una gráfica, de Forbes

Leon Farrant, autor de la infografía de las vacunas, basado en datos del Centro de Control de Enfermedades del año 2011.

PD. Esto no es un defensa a ultranza de la aplicación sistemática de todas las vacunas. En general, la absoluta mayoría de ellas han resultado de enorme utilidad en campañas masivas de vacunación, pero eso no debe ser un obstáculo para que cada vez que una vacuna se aplique a la población sea porque se ha estudiado detenidamente su eficacia en la población a la que se dirige (algunas, como la vacuna contra el virus del papiloma humano, son hoy discutibles).

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Feb 27 2013

Colaboración con El País: Cinco cosas que quizá no sabías sobre el resfriado

Colaboración con el País:

ResfriadoTodos los años la misma y desesperante historia. Esa sensación de frío interno y cansancio que aparece de repente, aderezado o no con un insoportable dolor de cabeza hasta que, finalmente, los mocos hacen acto de presencia. Atados a los pañuelos durante días, maldecimos esta rutina invernal y deseamos que pase cuanto antes.

Nos pese más o menos, los virus del resfriado son nuestros indeseables “compañeros” microscópicos y los sufriremos decenas de veces a lo largo de nuestra vida. Conocemos muy bien los síntomas que nos provocan pero, si nos detenemos un momento para profundizar un poco sobre el resfriado común, puede que comprobemos que aún hay cosas que no sabíamos sobre éste.

1. El papel del frío en los resfriados sigue siendo un enigma

Pese a que está muy claro que los resfriados se encuentran en su apogeo durante los meses de invierno, causando epidemias, lo cierto es que la ciencia sigue sin tener claro de qué forma el frío interviene en este fenómeno.

¿Quiere saber qué hipótesis se barajan al respecto? Siga leyendo en: Cinco cosas que quizá no sabías sobre el resfriado.

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Feb 21 2013

Breakthrough Prize, los nuevos premios a las ciencias biomédicas que hacen sombra al Nobel

BiomedicinaEl creador de Facebook Mark Zuckerberg, Sergey Brin de Google y el inversor Yuri Milner, junto a otros emprendedores de Silicon Valley, han creado los premios a la investigación biomédica más generosos del mundo, los Breakthrough Prize. 3 millones de dólares (más del doble que el premio Nobel) por cada ganador para reconocer el esfuerzo y dedicación de relevantes investigadores centrados en el estudio y tratamiento de las enfermedades y en aumentar la esperanza de vida.

A diferencia de los prestigiosos premios de la Real Academia Sueca de Ciencia, en los Breakthrough Prize cualquier persona puede nominar a los candidatos a través de Internet (que serán valorados por un comité científico) y no hay límite del número de personas que puedan compartir el premio e, incluso, pueden recibirlo más de una vez. Eso sí, la idea es premiar a figuras activas de la investigación científica por logros recientes y no de hace décadas. Tampoco habrá una pomposa gala de entrega de premios, como los Nobel, pero los ganadores darán conferencias a lo largo del mundo.

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